현대원 서강대 메타버스전문대학원장 서강대 신문방송학 학사 및 석사, 미국 템플대 텔레커뮤니케이션정책학 박사, 전 청와대 미래전략수석, 전 한국VR산업협회장, 전 KT 사외이사, 전 한국방송광고진흥공사 비상임이사 / 사진 조선비즈 DB
현대원 서강대 메타버스전문대학원장
서강대 신문방송학 학사 및 석사, 미국 템플대 텔레커뮤니케이션정책학 박사, 전 청와대 미래전략수석, 전 한국VR산업협회장, 전 KT 사외이사, 전 한국방송광고진흥공사 비상임이사 / 사진 조선비즈 DB

“현실세계와 가상세계가 하나로 통합되는 ‘메타버스(metaverse·현실과 가상이 혼합된 세계)’는 가상인간들의 주 활동 무대가 될 것이다. 미래에는 인간과 가상인간의 구분은 어려워지고, 이들이 완벽히 공존하는 공간이 될 것이다.”

현대원 서강대 메타버스전문대학원장은 11월 29일 ‘이코노미조선’과 인터뷰에서 이같이 밝혔다. 현 원장은 “가상인간이 인공지능(AI)에 의해 인간처럼 자연스럽게 말하고 행동하는 역량을 갖추게 되면, 우리 삶 속에 자연스럽게 공존하게 될 것”이라고 설명했다.

서강대 신문방송학과 교수 출신인 현 원장은 대통령 직속 국민경제자문회의 창조경제분과 위원과 미래창조과학부(현 과학기술정보통신부) 디지털콘텐츠산업포럼의장, KT 사외이사, 한국방송광고진흥공사 사외이사 등을 역임한 정보통신기술(ICT) 융합 전문가다. 특히 현 원장은 국내 가상현실(VR) 산업의 초석을 세운 선구자로 유명하다. 현 원장은 2015년 초대 한국VR산업협회장에 취임, 국내 VR 산업 기술 표준화와 VR 콘텐츠 제작 활성화의 기틀을 마련한 인물로 평가받는다. 이듬해인 2016년 청와대 미래전략수석으로 자리를 옮긴 그는 차세대 먹거리인 VR 산업 육성 방안을 수립하는 등 정책가로서 역량을 발휘하기도 했다.

최근 현 원장의 관심사는 메타버스다. 그는 국내 최초로 설립된 메타버스전문대학원 초대 원장 자리를 맡아 메타버스 세계를 선도할 후학 양성에 힘을 쏟고 있다. 그는 “메타버스는 앞으로 비즈니스의 중심축이 될 것”이라며 “가상인간의 활동 무대인 메타버스는 게임과 엔터테인먼트 영역을 넘어 경제와 사회 영역으로 확장될 것”이라고 했다. 다음은 일문일답.


가상인간이 인기를 끌고 있다. 원인은.
“가상인간은 컴퓨터 영상 기술의 발달로 인해 가능하게 된 ‘인간의 디지털 재현’으로 정의할 수 있다. 인간과 똑같이 생긴 ‘초현실적 아바타’로도 정의한다. 신종 코로나 바이러스 감염증(코로나19) 팬데믹(pandemic·감염병 대유행)으로 인해 장기간 비접촉⋅비대면의 삶이 이어지면서 가상공간이 대안으로 급부상하게 된 점이 영향을 끼쳤다. 아바타를 내세운 새로운 소통 방식에 대한 거부감이 줄어들고, 가상공간에서 보내는 시간과 활동이 자연스럽게 늘어나면서 인간과 똑같은 초현실적인 아바타, 즉 인간과 진짜 닮은 가상인간에 대한 관심도 자연스럽게 늘어나게 된 것이다.”

한국에서도 가상인간 활용이 최근 급증하고 있다.
“우리나라는 가장 경쟁력 있는 가상인간 생산국이 될 것이다. 컴퓨터 기반의 이미지 창작 능력이 뛰어나고 스토리텔링도 세계 수준급이기 때문이다. 무엇보다 이런 가상인간들을 잘 활용할 수 있는 뛰어난 기술 채택 능력과 활용 능력은 이미 세계 시장이 인정하고 있는 우리의 가장 큰 자산이다. 가상인간을 활용한 다양한 비즈니스 모델들이 우리나라에서 검증받고 또 세계로 향하는 기회가 될 것이다. 가상인간을 우리의 성장 엔진 기회로 삼아야 한다고 본다.”

가상인간 산업이 어떤 방향으로 발전할 것 같나.
“1980년대부터 실존 배우들을 컴퓨터 기반의 가상 배우로 만드는 작업이 시작됐고, 이후 완전히 새로운 창조의 인물로 가상인물을 만드는 단계로까지 관련 기술이 계속 발전해 오고 있다. 특히 3차원(3D) 모델링이나 모션 캡처, 그리고 실시간 영상처리 기술들의 발전으로 인해 가상인간의 제작과 운용에 필요한 시간과 비용이 획기적으로 개선되고 있다. 여기에 AI 기술 결합으로 가상인간의 활용도가 높아지고 있기 때문에 관련 산업은 계속 확장될 것으로 예상한다.”

가상인간이 광고모델 이외 어떤 분야에까지 활용될 수 있을까.
“가상인간은 인간과 구분이 어려울 정도의 사실적인 외모와 매력 등으로 이미 광고모델이나 가상 인플루언서로서 활발한 활동을 하고 있다. 가상 인플루언서의 경제적 확장성도 상당한 것으로 평가받고 있다. 이런 가상 배우나 모델의 영역을 넘어 다양한 적용이 가능하다고 본다. 가상인간을 고객 서비스 분야에서 AI 챗봇(대화 로봇)과 연동시킬 수 있다. 또 가상인간을 교육이나 금융, 헬스케어 분야에서 활용할 수 있다. 1타 강사나 유명한 교수를 본뜬 가상인간이 대신 수업을 한다거나, 은행원을 가상인간이 대체할 수도 있다. 가상인간이 건강 관련 상담을 대신할 수도 있다. ”

가상인간의 등장을 두고 우려의 시각도 있다.
“일각에서는 가상인간이 처음에는 호감을 얻지만, 나중에는 비호감이 커질 것이라고 우려한다. 이는 가상인간이 인간과 비슷해서 호감을 얻지만 결국 인간과 다른 특성들로 인해 비호감이 커지는 ‘불쾌한 골짜기’ 이론을 토대로 나온 말이다. 그런데 이 이론은 1970년대에 쓰인 논문에서 제시된 오래된 개념에 불과하다. 앞으로 급격한 기술 발전으로 인간과 차이를 느낄 수 없는 가상인간이 등장하면 그 개념을 적용하기 쉽지 않아 보인다. 오히려 구분할 수 없을 정도로 실제 인간과 같아질 경우 생기는 문제에 더 관심을 가져야 할 것이다. 즉, 인간과 가상인간이 함께 섞여 사는 세상에서 생길 수 있는 다양한 일탈 행위에 더 주목해야 하지 않을까 생각한다. 가상공간에서 실제 인간과 구분이 어려운 가상인간을 향해 폭언을 하거나 희롱할 경우 발생할 윤리적 문제 말이다.”

가상인간 산업이 발전할 경우 일자리에 미칠 영향은.
“가상인간이 인간들이 수행해 왔던 일들을 대체하는 현상은 불가피해 보인다. 그러나 인간과 본격적인 경쟁을 벌이는 대체적 관계보다는 보완적 관계일 가능성이 크다. 무엇보다 가상인간들을 공격적으로 전면에 내세워 인간의 일자리를 대체할 경우 기업 입장에서는 득보다 실이 많을 수밖에 없기 때문이다. 그래서 주로 기존 업무나 일자리보다는 새로운 업무나 신직종(新職種) 쪽에 투입할 가능성이 더 커 보인다.”

가상인간 산업 발전을 위해 필요한 조언이 있다면.
“가상인간 산업은 기본적으로 지식재산(IP) 산업이며 동시에 AI와 확장현실(XR)과 같은 미래성장 엔진들이 함께 만들어가는 새로운 성장 산업이다. 앞으로는 AI와 인간의 접점이 될 사용자 인터페이스(UI)로 가상인간이 활용될 가능성이 크다. 다양한 삶의 현장에서 그리고 업무 수행 과정에서 가상인간과 공존이 자연스러운 모습이 될 것이다. 이 때문에 산업의 확장성과 큰 파급효과를 고려한 긴 호흡의 거시적 정책 마련이 매우 중요하다고 본다. 가상인간 활동무대가 될 메타버스에 대한 지원과 투자가 선행돼야 하고, AI 기술의 정교성이 뒷받침될 때 가상인간 산업도 꽃을 피울 수 있을 것이다.”

심민관 기자

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